Haben Virenjäger einen Laborunfall vertuscht?

Im August 2016 traf sich eine Gruppe von Experten für öffentliche Gesundheit, politischen Entscheidungsträgern und Spendern im Bellagio Conference Center der Rockefeller Foundation mit Blick auf den Comer See. Ihr Ziel war ehrgeizig: Sie wollten sich auf “mutige globale Maßnahmen” einigen, die den “Anfang vom Ende der Pandemie-Ära” markieren sollten. Mit anderen Worten: Sie hofften, herauszufinden, welche Viren die nächste Pandemie auslösen könnten, um einen Vorsprung bei der Entwicklung von Impfstoffen und Medikamenten zu erhalten.

Das als “Global Virome Project” bekannte Vorhaben wurde im Februar 2018 offiziell ins Leben gerufen. Bis 2019 hatte es einen Vorstand ernannt und den “Übergang zu einer rechtlichen und operativen Realität” vollzogen, wie es in einer E-Mail des Leiters heißt. Doch als Ende des Jahres eine Pandemie ausbrach, schwieg das Global Virome Project, anstatt aktiv zu werden. Es machte keine Ankündigungen, gab keine Pressemitteilungen heraus und organisierte keine öffentlichen Veranstaltungen.

Heute ist die Website des Projekts ein Online-Zombie. Während der größten Pandemie seit einem Jahrhundert, die durch genau die Art von neuartigem, neu auftauchendem Virus verursacht wurde, das es vorhersagen und verhindern sollte, listet es nur drei Veröffentlichungen auf seiner Website auf, von denen eine ein toter Link ist und die anderen vier und sechs Jahre alt sind. Unter der Sektion “In The News” ist kein Artikel nach April 2021 zu finden. Was war geschehen?

Anhand von Botschaftstelegrammen, E-Mails, die im Rahmen der Informationsfreiheit freigegeben wurden, und Regierungsberichten haben wir die Geschichte dieses weitreichenden internationalen Kooperationsprojekts zusammengetragen und herausgefunden, wie es genau dann verschwand, als es am dringendsten gebraucht wurde.

Die Saat für das Projekt wurde zwischen 2009 und 2019 gelegt, als die US-Regierung im Rahmen eines Programms namens PREDICT einen großen Vorstoß zur Erforschung der Virenjagd auf Wildtiere in tropischen Regionen finanzierte. Als diese Finanzierung auslief, taten sich die Hauptakteure zusammen, um private und gemeinnützige Mittel für die Fortsetzung der Arbeit zu finden. Dazu gehörten von staatlicher Seite Dennis Carrol, Direktor der Abteilung für neu auftretende pandemische Bedrohungen bei der US-Behörde für internationale Entwicklung, von akademischer Seite Jonna Mazet von der Universität von Kalifornien in Davis, die das PREDICT-Projekt geleitet hatte, von gemeinnütziger Seite Peter Daszak, Leiter der EcoHealth Alliance, der Schatzmeister des neuen Projekts wurde, und von privater Seite Nathan Wolfe, Gründer der DNA-Datenbankfirma Metabiota.

Die erste Sitzung des Lenkungsausschusses des GVP fand im Januar 2017 in Peking statt. George Gao, der neue Leiter der chinesischen Zentren für Krankheitskontrolle und -prävention, war mit Chinas Beitrag zum GVP schnell zur Stelle und überwachte die rasche Gründung des China National Virome Project. Es wurde so schnell ins Leben gerufen, dass Eddy Rubin, wissenschaftlicher Leiter von Metabiota, im August 2017 schrieb: “Das Projekt scheint schneller voranzukommen als erwartet, da eine chinesische Komponente bereits finanziert und bereit ist, Daten zu generieren”.

Als sich das GVP auf den Start vorbereitete, hatten einige Wissenschaftler jedoch Bedenken: War das Projekt überhaupt sinnvoll? Wie zwei australische Virologen gegenüber einem Reporter des Atlantic erklärten, sei es unwahrscheinlich, dass die Arbeit für die Vorhersage der nächsten Pandemie aussagekräftig sein würde”. Das Aufspüren des einen Virus unter Millionen von Viren, die eine Pandemie auslösen könnten, würde die Suche nach der Nadel im Heuhaufen leicht erscheinen lassen. “Was Sie vorhersagen wollen, passiert wahrscheinlich nur ein einziges Mal unter zig Milliarden Begegnungen, mit einem Virus unter Millionen von potenziellen Viren. Man wird den Kampf gegen die Zahlen verlieren”, so Jemma Geoghan und Ed Holmes.

Andere Virologen teilten ihre Zweifel. “Versprechungen zur Krankheitsvorbeugung, die nicht eingehalten werden können, werden das Vertrauen nur weiter untergraben”, schrieb Dr. Holmes in einem gemeinsamen Artikel mit Andrew Rambaut von der Universität Edinburgh und Kristian Andersen vom Scripps Institute. “Ich kann immer noch nicht erkennen, wie die Menschheit besser auf die nächste Infektionskrankheit vorbereitet werden soll, die vom Tier auf den Menschen überspringt”, schrieb Michael Osterholm, Direktor des Zentrums für Forschung und Politik im Bereich Infektionskrankheiten der Universität von Minnesota.

Ungeachtet dieser unangenehmen Einwände trieb das GVP-Team das Projekt weiter voran. Es wurde im Februar 2018 mit einem Artikel in der Zeitschrift Science offiziell gestartet, der von Carrol, Daszak, Wolfe, Gao und Mazet zusammen mit vier anderen verfasst wurde. China war bereit, die führende Rolle zu übernehmen. “Es wurden Mittel zur Unterstützung eines ersten administrativen Zentrums bereitgestellt, und die Feldarbeit soll in den ersten beiden Ländern, China und Thailand, im Laufe des Jahres 2018 beginnen”, heißt es in dem Artikel.

In einem Telegramm vom September 2017 hatte Ping Chen, Leiter des Büros des National Institute of Allergy and Infectious Diseases in der US-Botschaft in Peking, berichtet, dass der chinesische Teil des Projekts durch Zuschüsse der Chinesischen Akademie der Wissenschaften finanziert wird. Shi Zhengli vom Wuhan Institute of Virology (WIV), Chinas führender Coronavirus-Virologe, wurde in dem Telegramm mit den Worten zitiert: “Die CAS hat bereits Mittel für die GVP-Forschung bereitgestellt”. Wang Zhengwu von der Abteilung für internationale Angelegenheiten der CAS wurde weiter mit den Worten zitiert: “Die CAS arbeitet an einem Verfahren und Mechanismus zur Unterstützung chinesischer Wissenschaftler mit Unterstützung des Ministeriums für Wissenschaft und Technologie und der National Natural Science Foundation of China (NSFC) für die Forschung im Rahmen des Global Virome Project”.

Tatsächlich erhielt Shi Zhengli im Januar 2018 zwei Forschungszuschüsse, jeweils einen von der NSFC und der CAS, um das Risiko einer Kreuzinfektion von Menschen durch fledermausartige SARS-ähnliche Coronaviren zu untersuchen. Es scheint, dass das Wuhan-Institut bereits mit der Hauptarbeit des China National Virome Project betraut worden war. Im April 2018 wurde die Verbindung zwischen dieser Arbeit und dem GVP in einem Telegramm der US-Botschaft bestätigt: “Shi Zhengli vom Wuhan Institute of Virology… ist der Vorläufer des Global Virome Project.”

In der Zwischenzeit hatten die EcoHealth Alliance, das WIV und andere im März 2018 einen gemeinsamen Antrag bei der DARPA, der Forschungsförderungsagentur des Pentagons, eingereicht. Er enthielt einen Abschnitt, in dem die Forscher ihre Pläne darlegten, eine genetische Sequenz namens Furin-Spaltstelle in neuartige SARS-ähnliche Viren einzubringen, um deren Fähigkeit zu erhöhen, Zellen im Labor zu infizieren und sie leichter zu züchten. Es handelt sich dabei um genau die Sequenz, die in dem Virus, das Covid verursacht, und in keinem anderen SARS-ähnlichen Coronavirus aufgetaucht ist.

Der Vorschlag mit dem Titel DEFUSE wurde von der DARPA abgelehnt. Kurz darauf wurde jedoch vom CAS ein “Sonderprojekt” initiiert, bei dem Shi Zhengli für eines der Teilprojekte verantwortlich war. Der Umfang entspricht und überschneidet sich weitgehend mit dem GVP und dem Projekt DEFUSE. Ziel war es, “die passive Reaktion auf neu auftretende Infektionskrankheiten in eine aktive Überwachung und Frühwarnung umzuwandeln”, “Krankheitserreger mit potenziellem Risiko einer Infektion des Menschen zu erforschen und zu identifizieren, indem ihre Fähigkeit, in verschiedene Wirtszellen einzudringen, und ihre Replikationsfähigkeit in verschiedenen Wirtszellen untersucht werden”, und “die Schlüsselmoleküle zu analysieren, die ihre speziesübergreifende Infektion und ihren pathogenen Mechanismus beeinflussen”. Im November 2018 zeigte Hongying Li, die Koordinatorin des China National Virome Project, auf einer Konferenz in Bangkok eine Folie mit dem “GVP-Virendatenbankmodell”. Dazu gehörte auch die “Virusisolierung”, der Fachbegriff für die Anzucht lebender Viren im Labor.

Einige haben daher spekuliert, dass das nicht finanzierte DEFUSE-Projekt mit einer Finanzierung durch das CAS hätte fortgesetzt werden können. In einem kürzlich erschienenen Artikel in der Vanity Fair wurde der bekannte Virologe des Pasteur-Instituts, Simon Wain-Hobson, mit den Worten zitiert, dass “es möglich ist, dass das WIV das kopieren wollte, was es als Spitzenwissenschaft ansah”.

Das Ergebnis des GVP sollte eine globale Datenbank aller gesammelten Viren sein, die der ganzen Welt zur Verfügung stehen sollte. “Ich glaube, dass unsere chinesische Seite mit der Unterstützung von China CDC und CAS einen großen Beitrag zur Entwicklung des GVP-Datenbanksystems und des Datenportals leisten kann”, so George Gao in einer E-Mail. Doch im Westen herrschte Unbehagen darüber. In einem Kabel des Außenministeriums heißt es: “Wem werden die Proben gehören, die in vielen Ländern gesammelt werden? Wo werden sie analysiert werden? Werden alle GVP-Daten für die Öffentlichkeit frei zugänglich sein?” In einem anderen Kabel der US-Botschaft heißt es: “Andere Länder … sind skeptisch, ob China als “Gatekeeper” für diese Informationen transparent bleiben kann.” Eddy Rubin drückte es noch deutlicher aus: “Es gibt Bedenken hinsichtlich der gemeinsamen Nutzung von Daten, wenn nur China die Führung übernimmt.”

Sie waren zu Recht besorgt. Bis zum 17. Juli 2019 hatte das Wuhan Institute of Virology eine der weltweit größten Datenbanken für Fledermaus- und Nagetierviren aufgebaut, die mehr als 22.000 Proben und Dateneinträge von Krankheitserregern enthält. Seit Beginn der Pandemie hat es sich wiederholt geweigert, diese Daten mit internationalen Wissenschaftlern zu teilen. Einige dieser Viren wurden mit Geldern der US-Steuerzahler gesammelt, und einige Proben stammen aus Nachbarländern Chinas, wie etwa Laos.

Am 12. September 2019 wurde diese Datenbank plötzlich offline genommen. Das Institut hat keine Einzelheiten zu den SARS-ähnlichen Viren veröffentlicht, die es nach 2016 untersucht hat, und behauptet, dass jemand versucht hat, die Datenbank zu hacken. Das macht natürlich keinen Sinn: Die gemeinsame Nutzung von Daten, wie sie beabsichtigt ist, macht Hackerangriffe unnötig.

Doch weit davon entfernt, sich wegen der Bedenken über die gemeinsame Nutzung von Daten zurückzuziehen, schickte Dr. Ping Chen von der US-Botschaft in Peking im November 2018 eine E-Mail an die National Institutes of Health in den Vereinigten Staaten, in der er Vorschläge für eine Beteiligung Amerikas an den Kosten für Chinas Virenjagdprojekte machte. In der Version, die Judicial Watch im Rahmen der Informationsfreiheit erhalten hat, wurde der größte Teil der E-Mail geschwärzt, ebenso wie der größte Teil einer beigefügten Präsentation der Ecohealth Alliance vom Juli 2019 mit dem Titel “Working Towards a China-led Virome project”. Was steht in diesen Dokumenten, die etwa ein Jahr vor dem Ausbruch der Pandemie in der Stadt mit dem aktivsten Beitrag zum GVP erstellt wurden und von einem Virus verursacht wurden, das von diesem Projekt am aktivsten untersucht wird? Es wäre schön, das zu wissen.

In einem im März 2019 in der Zeitschrift “Biosafety and Health” veröffentlichten Artikel wies Dr. Gao auf das zusätzliche Risiko hin, durch die Erforschung von Viren im Labor eine Pandemie auszulösen: “Die genetische Veränderung von Krankheitserregern, die das Wirtsspektrum erweitern sowie die Übertragung und Virulenz erhöhen kann, kann zu neuen Risiken für Epidemien führen.” Genau das tat das Wuhan Institute of Virology mit den Viren, die es in freier Wildbahn sammelte: Es arbeitete mit infektiösen Klonen in voller Länge, manipulierte ihre Spike-Gene, schuf “Chimären”-Hybride und testete ihre Infektiosität in menschlichen Zellen und humanisierten Mäusen.

Im August 2019 sprach Dr. Gao in einem Podcast ausführlich darüber, dass ein Teil der GVP die Veränderung von Viren im Labor beinhalten würde: “[In] GVP könnte man ein Virus isolieren, man schaut es sich an und es hat nichts mit Menschen zu tun, aber durch Anpassung, Evolution, könnte man einige Viren an Menschen anpassen, also werden Sie als Grundlagenwissenschaftler all dies entweder im Labor oder bei der Überwachung tun.”

Aus irgendeinem Grund haben Fachjournalisten seit Beginn der Pandemie wenig Lust gezeigt, das GVP zu untersuchen, mit dem Argument, es sei noch immer nur eine Idee und noch nicht in Betrieb, was außerhalb Chinas zutrifft. In einer kürzlichen Korrespondenz auf Twitter behauptete Jon Cohen von der Zeitschrift Science, dass das GVP noch nicht vor Ausbruch der Pandemie als Datensammelnetzwerk begonnen habe. Der unabhängige Datenanalyst Gilles Demaneuf antwortete darauf, dass China ohne eine Vereinbarung über die gemeinsame Nutzung von Daten vorprescht, was die Existenz des GVP in Frage stellen sollte.

Vom China National Virome Project hat man in den letzten zwei Jahren so gut wie nichts mehr gehört, so als hätte es nie existiert. Auch das Global Virome Project hat sich weitgehend in Luft aufgelöst. Beide sollten die nächste Pandemie vorhersagen und verhindern, eine Aufgabe, bei der sie eindeutig gescheitert sind: Die Forschungen waren anderthalb Jahre im Gange und brachten keinen Nutzen, als die Covid-Pandemie begann. Dass diese Arbeiten die Pandemie verursacht haben könnten, ist eine Möglichkeit, die untersucht werden muss.

Quelle: “Did virus hunters cover up a lab leak?” von Matt Ridley & Prasenjit Ray für UnHerd

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